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作者: White
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[業界新聞] 微軟說,他們未來的重要計劃是……可編程晶片?

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White 發表於 2016-9-28 18:48:46 | 顯示全部樓層 |閱讀模式
微軟說,他們未來的重要計劃是……可編程晶片? - XFastest - 0928-2.jpg

之前是 Google 和亞馬遜。

微軟正在自己研發可編程的晶片(FPGA,現場可編程門陣列),看上去他們要把公司的未來押在這個叫做 Project Catapult 的項目上。最近,這個項目在《連線》雜誌上曝光了。

Project Catapult 在 2011 年 6 月正式建立,但一些具體的研究工作從 2010 年就開始,說白了就是在開發 FPGA 可編程的晶片。

可編程的晶片並不是什麽新東西。在英國中小學變成教育裏面很常見的“樹莓派”,和意大利的 Arduino 都是可以用軟晶體進行編程的單晶體計算機,後者已經紅了十年了。

比起上述兩者,FPGA 更“高級”一點。在硬體電路上進行編程的晶片,速度更快,還可以並行計算,價格也更貴。

微軟為什麽會對 FPGA 感興趣呢?

答案是:順應人工智慧、機器學習等技術浪潮,以及更好地做雲計算服務。

早在 2010 年微軟就用上了 FPGA。當時,微軟雲應用部門的主管 Doug Burger 請手下設計了一款能在 FPGA 上運行 Bing 機器學習算法的硬體方案,交給 Bing 部門負責人。

這件事情起初沒有得到太多回應。Burger 的團隊又花了幾個月時間做了原型機,證明用他們的方案運行 Bing 機器學習算法時,速度比原來快一百倍。

微軟說,他們未來的重要計劃是……可編程晶片? - XFastest - 0928-3.png
Project Catapult 原型。圖片來自:Wired

這個結果把 Bing 的老大陸奇吸引過來。他給了 Burger 資金和 1600 多台伺服器做更多的測試。硬體設備到位後被部署在微軟園區內的一處用於試驗的數據中心。

賣企業服務的公司做硬體,是 Google 和亞馬遜早就開始的項目,微軟的入場時間比他們晚了不少。

Google 和亞馬遜,是最早進入這個領域的公司之一。Chris Pinkham 曾任亞馬遜工程副總,主導建立了亞馬遜雲計算服務 EC2。受到 Google 自建數據中心的吸引,2002 年的時候他主張未來亞馬遜網站要有自己的數據中心,不用 Dell、惠普或者 IBM 那樣價格貴、功耗又高的商用服務器,亞馬遜自己開發功耗低、價格便宜,能幫助公司計算業務快速擴張的硬體。

後來 2012 年 Burger 試圖說服微軟 CEO 鮑爾默,公司應該自己做伺服器硬體,用的例證就是 Google 和亞馬遜。但鮑爾默不喜歡這個點子,這個時候陸奇出來解了圍並支持 Burger 說,“他的團隊已經開始了。“

接下去的兩年時間裏,Project Catapult 在微軟內部的一系列測試表明,Bing 的決策樹機器學習算法在 FPGA 晶片上的運行時間比普通晶片快大約 40 倍。

在微軟 2014 年發表的一篇論文裏提到,同時比較某種算法跑在 FPGA 和 CPU 上的運行效率,發現 FPGA 能實現算法 95% 的性能提升。

現在,Project Catapult 已經被部署在 Bing 搜索引擎上。接下去的一段時間內,Bing 團隊打算用它來運行基於深度神經網絡的新搜索算法。

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